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Potabilizar agua con botellas de plástico

Simpatiquísimo Autor
sep022011

Desde la invención del celuloide en 1860 a partir de celulosa (de origen natural) y la síntesis del primer plástico de origen totalmente sintético, la baquelita, se han desarrollado un gran número de tipos de plásticos diferentes, que han entrado a formar parte de nuestra vida cotidiana. Uno de estos plásticos es el tereftalato de polietileno, también conocido por sus siglas inglesas PET o PETE. Este tipo de plástico es que el que habitualmente se utiliza en la fabricación de botellas de agua y también puede utilizarse para desinfectar agua poniendo las botellas al sol.

Tereftalato de polietileno (PET)

El material con el que se fabrican las botellas, el PET se produce combinando ácido tereftálico con etilenglicol, lo que produce un polímero cuyo monómero estructural se muestra en la fórmula inferior. Esto quiere decir que si ponemos un gran número de veces la cadena de átomos mostrada en la fórmula estructural, obtendremos el polímero del que se forma el plástico. Un monómero es como una cuenta o una perla con la que queremos hacer un collar: para ello tenemos que poner muchas unidades iguales unas detrás de otras.

Este material tiene unas excelentes cualidades que lo hacen idóneo para embotellar agua o refrescos carbonatados: es transparente, impermeable, irrompible y una buena barrera frente al CO2 y al O2. Es reciclable, pero va perdiendo viscosidad cuantas más veces se recicla.

El código asociado al PET es el número 1. Este código hace referencia a los códigos de identificación de resinas utilizados para identificar los diferentes tipos de plásticos y facilitar su reciclaje. Podrás encontrarlo fácilmente en las botellas de agua o refresco, generalmente en la parte inferior de las mismas.

Desinfección solar del agua (SODIS)

Una manera ideal de reutilizar las botellas de plástico PET es para  desinfectar agua para beber, en lugares donde no haya acceso a agua  potabilizada. El procedimiento denominado Desinfección solar del agua, también conocido por sus siglas inglesas SODIS, constituye una manera sencilla y barata de disponer de agua potable de manera descentralizada, es recomendado por la Organización Mundial de la Salud y ha sido desarrollado por el Instituto Federal Suizo de Ciencias Acuáticas y Tecnología.

El procedimiento consta de varios pasos:

  1. Se eliminan todas las pegatinas que pudieran tener las botellas y se limpian.
  2. Se llenan las botellas con el agua a purificar.
  3. Se ponen las botellas en una superficie al sol durante un mínimo de 6 horas si más de la mitad del cielo está despejada o de 2 días si está más cubierto.
  4. Se almacena el agua en las mismas botellas, para evitar contaminaciones cruzadas en trasvases.
  5. Se consume el agua, preferiblemente desde la misma botella o desde un vaso recién servido, para evitar contaminaciones.

¿Cómo funciona?

Éste método se basa principalmente en el efecto de la radiación ultravioleta en los microorganismos, que los inactiva. Debido a este principio, no se pueden utilizar botellas de vidrio convencional para este procedimiento, ya que el mismo es opaco a este tipo de radiación. Así mismo, el PVC tiene más aditivos que pueden liberarse al incidir la luz ultravioleta sobre el mismo, liberando sustancias tóxicas. Antes estas opciones, se ve que el PET es la mejor opción disponible.

SODIS se basa en la irradiancia de la luz ultravioleta para inactivar a los microorganismos presentes en el agua, por lo que se deben evitar botellas superiores a los 3 litros y en todo caso evitando anchuras del agua superiores a los 10 centímetros con el fin de favorecer la incidencia ultravioleta en todas las zonas del interior de la botella. Así mismo, la eficiencia de este método puede verse mermada por un incremento de la turbidez del agua, por lo que en casos de agua muy turbia, ésta deberá ser previamente sometida a un filtrado físico.

Para el gran número de microbios basta con mantener el agua bajo el sol durante 6 horas, alcanzándose temperaturas en el interior de 40°C que también influyen en la inactivación de los microorganismos. Así por ejemplo se consiguen eliminar un gran número bacterias en un porcentaje bastante superior al 99%.
Entre las bacterias, se eliminarían:

  • Escherichia coli que puede producir enteritis
  • Vibrio cholera que produce la enfermedad del cólera
  • Salmonelas (género Salmonella) que pueden producir tifus
  • Shigella flexneri y Campylobacter jejuni que pueden producir disentería
  • Yersinia enterocolitica que puede ocasionar diarreas

Entre los virus que este método inactiva se encuentran:

  • Rotavirus causantes de diarrea y disentería
  • Virus de la polio que causa la poliomelitis
  • Virus de la hepatitis que causa la citada enfermedad

También puede ser útil este método para inactivar los quistes del género Giardia causante de giardasis. Sin embargo, para inactivar los quistes del género Cryptosporidium causante de cryptosporidiasis se necesitan más de 10 horas de exposición a la luz solar. Para activar a las amebas se necesita que el agua alcance una temperatura de 50°C, lo que no se consigue en el procedimiento estándar de este método de potabilización.

Recientemente, se han difundido rumores acerca del hecho de que la utilización de botellas PET podría liberar sustancias tóxicas en el agua contenida. Una de estas sustancias, el antimonio, se utiliza como catalizador en la reacción de síntesis del tereftalato de polietileno y que es altamente tóxico. Sin embargo, una lavabo cuidadoso de las botellas antes de su utilización eliminan este problema. Además, se han realizado análisis por laboratorios especializados y se ha confirmado que las cantidades de sustancias extrañas es inferior a los límites perjudiciales para la salud. Sin embargo, no se presentan adipatos ni ftalatos utilizados para la fabricación del PVC, pero pueden encontrarse aldehídos, que se liberan al calentar la botella. Así se ha encontrado que la presencia de aldehídos aumentas conforme se incrementa la exposición al sol, manteniéndose en todos los casos analizados la concentración de aldehídos alifáticos muy por debajo de los máximos establecidos para consumo humano.

Extensión geográfica de SODIS

Este método de desinfección barato y accesible del agua potable está recomendado por la Organización Mundial de la Salud (OMS-WHO), el Fondo de las Naciones Unidas para la Infancia (UNICEF) y la Cruz Roja como un método eficaz para el tratamiento de agua potable en países en vías de desarrollo.

Actualmente es utilizado para acceder a agua potable por cinco millones de personas. Sin embargo, un millón de personas no disponen de agua de calidad aceptable para beber, con las numerosas enfermedades que puede ocasionar. Así, se están haciendo esfuerzos, principalmente en África, para aumentar la implementación de este método autónomo de potabilización del agua.

En la actualidad este método se utiliza en comunidades de Centro y Sudamérica, África, el subcontinente Indio, Indochina y la isla de Nueva Guinea. Se requiere una concienciación de la población para que el método sea efectivo.

Conclusiones

La reutilización de botellas PET es factible para la potabilización del agua y un método sencillo, asequible y barato para la obtención de agua potable en países en vías de desarrollo, en zonas aisladas o en caso de necesidad, por cualquier motivo, como la contaminación general de acuíferos en una región.

Este método proporciona una purificación del agua mediante la inactivación de virus y bacterias; sin embargo, no es efectiva antes contaminaciones de tipo químico del agua (plomo, selenio, antimonio…).

Si estás interesado en este sistema puedes adquirir más información en su página web: http://www.sodis.ch/

Con este artículo, estrenamos los cometidos de la Sección Natural, creada hace poco más de un mes y sobre cuyo escudo heráldico versó la sexta prueba del Concurso Heráldico.

1 comentario

  1. worldeye dice:

    la verdad q esta muy bien este articulo, y documentado!ya lo habia oido, y queria decir q la parte en la que dice que la botella de plastico puede ser perjudicial al liberar sustancias toxicas sobre el agua, y a mi entender, es porque el plastico se deteriora?es lo que siempre habia pensado.

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